Steve Lambert

is organizing for a people's vaccine

Yearly Archives: 2020

CBS This Morning on Unstoppable Voters

I was interviewed for CBS’ coverage of the Center for Artistic Activism’s Unstoppable Voters work. There are 11 artistic activism projects we’re supporting aimed at celebrating voting rights and countering voter suppression in the 2020 U.S. election. The projects are taking place before and on Election Day in Arizona, California, Florida, Georgia, Illinois, Maryland, Michigan, Minnesota, North Carolina, Pennsylvania, South Carolina, Tennessee, Texas, Virginia, and Wisconsin.

Talk at frank Gathering

This 10 minute talk from frank2020 tells about one of our favorite projects at the Center for Artistic Activism and how we worked with the Sex Worker Education and Advocacy Taskforce to win campaigns in South Africa.

In February the Center for Artistic Activism headed to the 2020 frank Gathering hosted by the Center for Public Interest Communications at the University of Florida. We hosted a short workshop and I presented in their block on anger.

Letter to University of California Regents re: Open COVID Pledge

The University of California Regents are accepting public comment and Free the Vaccine for COVID-19 is asking them to sign the Open COVID Pledge. We’ve been in talks with the school, so this could be a turning point.

You can send an email or tweet also.

Dr. Michael Drake,

My name is Steve Lambert, I am a University of California alumnus, Associate Professor at State University of New York, and work in public health.

As you know, the UC system receives millions in public funding through grants from institutions like the National Institutes of Health (congratulations!).

But with public support at a public university comes a moral obligation to make sure these discoveries actually benefit the public. History has shown us that when it comes to life-saving drugs, patents and monopoly licenses with pharmaceutical corporations become serious obstacles to access. Look at the HIV/AIDS crisis, the cost of the Epi-Pen or insulin, or Hepatitis-C treatments like Sofosbuvir.

Those who profit put forward the myth that monopolies are required for innovation – without a profit motive drugs won’t move through the regulatory process and get to market. But exclusive licenses don’t ensure development – research on Coronavirus sat largely ignored for years because it was not seen as profitable without a crisis. We must follow the example set by Jonas Salk who freely shared his Polio vaccine and saved millions of children: let innovation be driven by healthcare need, not shareholder’s desires.

The World Health Organization, global leaders, UN AIDS, OxFam, and a group of Nobel laureates are calling for for “vaccines, treatments and tests be patent-free, mass produced, distributed fairly and made available to all people, in all countries, free of charge.” (

Please don’t proceed the same way you did a year ago, five years ago, ten years ago. We are in a vastly different situation which requires UC to change the way it shares research. As I write this there are over 16 million confirmed cases of COVID-19 and 649,662 deaths. Make a meaningful commitment now. Sign the Open COVID Pledge.


Professor Steve Lambert

Speaking at Global Change Days

I’m speaking about the Free the Vaccine for COVID-19 campaign at Global Change Days along with Rebecca Bray, my colleague at the Center for Artistic Activism, and Merith Basey, Executive Director of Universities Allied for Essential Medicines.

The Berlin Change Days tradition goes back to the year 2009, when a small group of international facilitators met in Berlin to be inspired, to be connected and to be equipped for what the world calls us to do – to help creating thriving organisations, communities and societies. Meanwhile, the event has branched out to Canada, and Australia.

In 2020, like everywhere else in the world, we have been putting all our plans for BCD20 on hold. We still hope that face-to-face Berlin can take place in 2020. And if not, we are sure that we will welcome you next year!

However, we decided that we shouldn’t wait to connect the global changemaker community that we have been serving for twelve years. Now is the time for us to step up and help shape the new world that is emerging beyond the COVID-19 pandemic.

We are proud to announce the first virtual Global Change Days in which we want to explore our role in response to global challenges, the transformation of organisations and in supporting health & wellbeing of ourselves and the people we serve.

Come join us on a journey which starts on June 15th with the first of three lighthouse events lighting the way towards a 24-hours, a globe-spanning day on June 26th to June 27th with more than 40 workshops, interactive sessions and multiple opportunities to connect and network. We will not end there but will continue to host regular meaningful ‘beacon’ events up to the next face-to-face event in Australia, Berlin and Toronto. Curious? Have a look at our programme at … and register now.

Global Change Days Site

Conversation with Avram Finkelstein

At our last Free the Vaccine for COVID-19 meeting some participants said they wanted to know more about working in collectives. We immediately went to Avram Finkelstein who has a wealth of experience with working in collectives on public health topics.

Avram agreed to share his insights on working in collectives like ACT-UP and GRAN FURY, as well as working in public spaces with broad, non-art audiences. We originally intended this to be about 15-30 minutes, but then the conversation just got rolling and was of such high quality, we rolled along with it.

Avram Finkelstein is an artist, activist and writer living in Brooklyn, and a founding member of the Silence=Death and Gran Fury collectives.

Merith Basey is Executive Director of Universities Allied for Essential Medicines in the United States. Rebecca Bray and Steve Lambert are co-directors of the Center for Artistic Activism.


Table of contents

TimeTopic Link
15:30Storytelling in Capitalism
24:55The Opening Sentence
28:13Critical Analysis
29:00Simple but not simplistic
36:45Working in Collectives
48:27Plan Campaigns
52:35Growing into your role
1:00:03Working in Public
1:06:35Tips for Collective Projects
1:11:08Q: Doubt the collective?
1:20:39Q: COVID conversations?

C4AA on the Nice Work! Podcast

Rebecca Bray and I interviewed for the Nice Work! Podcast from the Super Nice Club.

Most of us want a safe, thoroughly tested vaccine for COVID-19, stat. But, what good is a vaccine if the people who need it most can’t afford it? NO GOOD is the correct answer. 

Which is why the Super Nice Club is actively involved as part of the FREE THE VACCINE effort — over 300 artists, activists and researchers around the world who are advocating for and pressuring key stakeholders to ensure that the vaccine, when ready and safe, will be free at the point of delivery. 

This week’s NICE WORK! podcast features Rebecca Bray and Steve Lambert. Together, they founded FREE THE VACCINE. Learn all about what we’re up to by tuning in to this week’s episode wherever you get your podcasts…

Super Nice Club Podcast

N+T Asks with Nia Evans

On May 8 I participated in a conversation with Nia Evans (and Tomashi Jackson) for Boston’s Now and There.

This week Executive Director Kate Gilbert asked you, Nia Evans, Director of Boston Ujima Project, and Steve Lambert, artist and Director + Co-founder of The Center for Artistic Activism, “Is arts activism enough?” Together we examined issues around how art and artists intersect with grassroots activism, considered the significance of both individual advocacy and collective action, and imagined ways to employ art as a change-making tool during times of physical distance and after. Click to watch, read, or listen to the full conversation.

Now and There Blog

Free the Vaccine for COVID-19

In mid-March (pre-safer-at-home orders) I started collaborating on a global program to make COVID-19 treatment, testing, and an eventual vaccine sustainably priced, available to all, and free at the point of delivery. I’ve been doing this within the Center for Artistic Activism in collaboration with Universities Allied for Essential Medicines.

You may wonder: will pricing and access to COVID-19 treatments really be an issue in a global pandemic? While the current situation is unprecedented, high drug prices and millions dying globally from a lack of access is business as usual. We have 20+ years of evidence (think; HIV and ARVs, the cost of insulin, the epi-pen, Martin Skreli) that shows governments and pharmaceutical corporations don’t act to ensure access unless there is massive public pressure. And if history wasn’t an indicator, they’ve even said as much. Unfortunately, we see little assurance that with this crisis, things will be any different.

Diagram showing th structure of the Free the Vaccine for COVID-19 campaign

For the sake of us all, effective treatment and a vaccine must be available to and affordable for all. To move toward this goal, we put out a call for volunteers. Over 700 have expressed interest and 300 applied from 29 countries to work on the project every week for 16 weeks. We organized them into smaller Salk Squads (named after Jonas Salk) of 4-10 people, that are grouped into labs according to their region.

Participants meet with their smaller groups and join weekly, global meetings to learn about access to medicines activism and how to create innovative and creative strategies and tactics. They’re also given weekly “missions” to move the campaign forward. In the early weeks this has focused on getting coronavirus researchers receiving public funding to pledge to use more permissive licenses that would make their developments accessible and affordable.

The squads develop tactics, implement, and assess them. These experiments are shared so they can be built upon by others. As we understand what’s successful, those tactics can be deployed by the larger group. We organize and communicate on a private forum, running open-source software.

The project is so far running without a budget. We’re hoping to raise funds that would allow us to reimburse participants for material costs, offer stipends to those helping organize, and do additional four month cycles of the campaign that allow current participants help guide the next wave of volunteers.

You can learn more about the campaign at

Teaching artistic activism through infomercials

I’m working on a series of videos for the Free the Vaccine for COVID-19 campaign I began with the Center for Artistic Activism and Universities Allied for Essential Medicines. Specifically within our Advocacy Innovation Labs where we’re training volunteers around the globe in how to come up with new strategies and tactics that work in our current context.

I’m not 100% sure where I’m going with these, but I’m able to produce them, alone, in my studio. That means I’ll be able to work on them for the foreseeable future.

Spanish Translation

Translation courtesy Enrique Góngora Padilla

Enseñar el activismo artístico desde el infomercial (o publirreportaje)

Steve Lambert
Codirector del Center for Artistic Activism

Quiero compartir con ustedes una herramienta muy sencilla que nosotros usamos en los talleres del Center for Artistic Activism. Es una herramienta que me ha ayudado a comprender por qué pueden producirse, o no, los cambios en la manera de actuar de las personas; por qué ellas participan, o no, en una acción o campaña electoral… o incluso en acciones más pequeñas que pudieran mejorar sus vidas y sus comunidades. Como pasa con muchas herramientas geniales, ustedes verán que es algo de sentido común. Cuando yo lo explique, dirán: “por supuesto”. Pero es algo tan sencillo y tan obvio que es fácil de olvidar o pasar por alto.


Esto me pasó a mí en mis primeros años de activismo en San Francisco, cuando trabajaba en asuntos de gentrificación y de derechos del inquilinato. Los propietarios del inmueble querían aumentarnos la renta a todos, y cuando reclamamos nuestro derecho al control de la renta, nos enviaron órdenes de desalojo. En San Francisco esto es considerado como una represalia que la ley prohíbe de manera explícita. Y si nos uníamos para luchar juntos, tendríamos más posibilidades de conservar nuestras viviendas.

Yo estaba dispuesto a luchar. Dos años antes, ya había presentado una demanda en las cortes contra el desalojo ilegal del apartamento donde yo vivía. Y gané el caso. Por eso, cuando otros inquilinos dudaron si valía la pena pleitear, o si era mejor mudarse, pensé que no tenía sentido.

Esto es lo que les pasa con mucha frecuencia a las personas activistas: sabemos que otro mundo es posible, un mundo mejor. Tenemos claro qué pasos hay que dar para conseguirlo. Pero cuando las demás personas no dan los pasos para hacer realidad ese mundo, sacamos una cruel conclusión; pensamos que, si la gente no pasa a la acción, es por su apatía (no les importa, les falta educación, no saben, son flojos o apáticos, les falta voluntad para hacer el trabajo).

He visto esto tantas veces… los activistas ofenden a las personas con las que están tratando de conectar, personas que podrían ser sus aliados, personas que ellos están tratando de ayudar.

¿Cómo podemos evitar este problema tan cotidiano? Muy sencillo. Podemos hacer un análisis de los costos y los beneficios. ¡No se vayan! No me refiero al típico análisis de costo y beneficio.

Propongo que lo hagan conmigo desde sus casas. Si están ustedes en un grupo, podría ser útil compartir las ideas con otras personas.

Primero debemos elegir:

  1. ¿A quién tratamos de ayudar para cambiar?
    Quizá sea el director de una universidad, el ministro de salud en su país, o tal vez otras personas como usted, a las que quiere incorporar en su lucha.
  2. ¿Cuál es el nuevo comportamiento que se busca?
    Cuando hablamos de comportamientos no nos referimos a concientizar o a ser contemplativos, sino a acciones concretas como: estar de acuerdo con una política, votar, tomar la palabra en una reunión, etcétera.
  3. ¿Cuál es el comportamiento actual?

¿Qué está haciendo (o no haciendo) su público? No manifiestan su acuerdo con la política, viven el día a día y no van a votar, se quedan callados.

Ahora, aprieten la tecla de pausa y escriban a QUIÉN están buscando cambiar en su comportamiento. Y ahora escriban NUEVO COMPORTAMIENTO y COMPORTAMIENTO ACTUAL

Dibujamos un cuadro para visualizar los costos y los beneficios de cada uno de los comportamientos. Algo así…

Vuelvo al ejemplo de mi historia con los habitantes de mi edificio y de cómo los animé a luchar por sus derechos. Este detalle quizá no sea aplicable a cada caso suyo, pero el ejemplo sirve para entender los conceptos.

Empecemos viendo los COSTOS del comportamiento actual, es decir, aceptar la derrota y abandonar la vivienda:

  • ¡Ganan los propietarios criminales y codiciosos!
  • ¡Tiene que mudarse! ¡una pesada carga!
  • Probablemente tenga que pagar una renta más alta
  • La injusticia queda normalizada

Esos serían los costos.

Ahora veamos la esquina opuesta. ¿Cuáles son los BENEFICIOS de un cambio de comportamiento, es decir, defenderse de los propietarios.

  • ¡Es posible ganar! ¡Derrotar a los propietarios!
  • Pueden quedarse en la vivienda y no tendrán que mudarse.
  • Defender el texto de la ley y su propósito.
  • Mantener una renta a precio módico.
  • Desanimar a otros propietarios a adoptar unas tácticas ilegales.
  • Se gane o se pierda, habremos luchado y nos habremos defendido, saliendo más empoderados

Si paramos aquí, la elección es evidente.

¡A luchar contra los propietarios! Esto ya lo sabíamos, ¿para qué hacer esta lista?

Pero la razón por la cual hacemos esta listas es porque no todas las personas adoptan el nuevo comportamiento. Queremos trabajar asumiendo que todas las personas somos inteligentes y razonables. Y queremos saber por qué las persona inteligentes y razonables podría elegir actuar de un modo distinto.

Entonces, nos vamos arriba, en la esquina de la izquierda. ¿Cuáles son los beneficios de no cambiar el comportamiento?, es decir, no luchar contra el desalojo y dejar la vivienda sin más.

  • No habrá que luchar. Menos desgaste.
  • Batallas legales que consumen nuestro tiempo y energía. Y también nuestro dinero.
  • El resultado es seguro, sentimos que controlamos la situación.
  • Los propietarios son unos pendejos. Este vivienda no es buena. Quizá encuentre algo mejor.

Aquí quiero hacer un apunte. Quizá hayan notado que algunas de estas razones son percepciones que pueden no ser reales. Por ejemplo, el esfuerzo que implica una mudanza podría ser objetivamente más grande que el de hacer trámites legales. Pero no lo parece. Así que es importante saber que no todos los beneficios y los costos que apuntamos son objetivos; o ni siquiera son racionales del todo, pues algunos son solo percepciones.

Sigamos hasta el cuadrante final, es decir, los costos de un comportamiento nuevo.

  • Tiempo, energía y estrés.
  • Posibles costos de contratar un abogado.
  • Moverse en un sistema legal que posiblemente desconocemos.
  • Todo lo anterior, sin saber el tiempo o el dinero necesario, ni las situaciones que tendremos que enfrentar.
  • Podría perder. A pesar de todo el esfuerzo invertido, tendrá que mudarse.

Hay más cosas que podríamos añadir aquí — y cuando lo hagan en grupo, podrán conocer nuevas perspectivas. A veces, también se puede entrevistar a las personas para tener una idea más completa de cuáles son sus percepciones.

De todas formas, una vez que tenemos la tabla completa tendremos una visualización de por qué las personas se deciden o no se deciden por algo.

Con esta información podemos hacer X cosas.

1. Aprender de los infomerciales (o publirreportajes)

Estos constituyen ejemplos muy extremos de lo que podemos hacer tras completar este ejercicio.

Los infomerciales empiezan por ilustrar un comportamiento tradicional. Minimizan los beneficios y destacan los costos de mantener ese comportamiento. Lo viejo es costoso. Todo es más difícil, más doloroso y se puede romper. La vida se hace tan dura que hasta el color desaparece. Y nos preguntan: ¿por qué seguimos haciendo las cosas a la vieja usanza?

Y después empiezan a explicarnos que existe una nueva manera de hacerlo. Aquí se destacan los beneficios y se minimizan los costos de su adopción. Cuando compremos este producto, todo será más fácil y más sencillo de hacer. ¡Ah! ¿Y cuánto cuesta? No llega ni a cuarenta pesos.


Deberíamos aprender de este ejemplo, pero no copiarlo. Es tan exagerado que parece… ridículo. Los ejemplos exagerados son útiles para ilustrar las maneras en que podemos enmarcar la información.

Pero también es importante ser honestos. Por eso, lo que podemos hacer después con esta información es

2. Reconocer los costos

Luchar contra los propietarios ocupa mucho tiempo. Hacer algo nuevo implica unos riesgos y eso incomoda a la gente. Esto es así.

Al reconocer los costos del cambio (los costos reales y los percibidos) demostraremos que somos personas en las que se puede confiar.

Y podemos hacer frente a algunos de estos costos. Esta herramienta también nos ayuda a

3. Identificar las oportunidades de un cambio en las condiciones materiales

Ahora fíjense en su tabla. ¿Existen beneficios que se puede añadir al adoptar el nuevo comportamiento? ¿Apoyos? ¿Hay algo que se pueda hacer para reducir los costos (en esfuerzo, preocupación, finanzas o en logística)?

Y si analizamos el comportamiento tradicional, ¿podemos incrementar los costos o reducir los beneficios? ¿Hay algo que podemos hacer para presentar el cambio de una manera más convincente?

Pero en general, esta herramienta nos permite llegar al

4. Conocimiento

Porque nos permite entender a personas que no son como nosotros, que no tienen las mismas experiencias que las nuestras y no están en nuestro lugar. Al comprender, podemos conectar mejor con las personas y ayudarlas en su cambio. Entonces, esta es una herramienta que nos ayuda a entender por qué las personas se mantienen en sus comportamientos; a conocer las percepciones que tienen sobre dichos comportamientos; y las condiciones materiales que impiden o favorecen acercarse a una opción por el cambio positivo.

Este conocimiento nos ayuda a comunicarnos mejor con las personas, de un modo más afín a ellas, y más comprensible.